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Potasio en Uyuni, un fracaso

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PRODUCCION DE POTASIO EN BOLIVIA

Saul J. Escalera, Ph.D.

sjescalera@yahoo.com

Marzo 5, 2013

El presente arti?culo analiza te?cnicamente las razones por las que la Planta de Potasio de Llipi-Llipi inaugurada el pasado mes de Octubre 2012 por el Presidente Evo Morales, no esta? funcionando conforme a los esta?ndares internacionales conocidos por los expertos.

Esta aseveracio?n fue confirmada por el propio Ing. Alberto Echazu?, – titular de la Gerencia Nacional de Recursos Evapori?ticos GNRE de COMIBOL y responsable principal de la planta de potasio – cuando el 25 de octubre, 2012, declaro?: “No estamos produciendo ni un gramo y ya estamos pagando intereses al BCB” (http://www.bolpress.com/art.php?Cod=2012102608). Estas palabras ya eran una muestra fehaciente de que el proceso desarrollado por el grupo de la GNRE para la produccio?n de potasio en grado de fertilizante teni?a severas dificultades que no pudieron resolver. Esta situacio?n no ha cambiado en la actualidad, tal como demostramos a continuacio?n.

1. Breve Historia del Intento de Desarrollo de Tecnologi?a para el Litio y Potasio en Bolivia.

El an?o 2008 el Gobierno Nacional conformo? una Comisio?n Cienti?fica llamada CCII–REB de te?cnicos bolivianos bajo la supervisio?n del Ing. Echazu? de la GNRE de COMIBOL para desarrollar el proceso tecnolo?gico de recuperacio?n del litio y potasio del salar de Uyuni con financiamiento inicial de $US 5,7 millones del Gobierno Boliviano.

Por dos an?os existio? un total hermetismo sobre el trabajo del grupo CCII–REB, y los expertos no tuvimos acceso a los resultados de sus experimentos, hasta que en el II Seminario Interno realizado en Septiembre de 2010 en La Paz, este equipo te?cnico presento? su primer informe titulado: “Avances en el procesado, tratamiento y ana?lisis de las salmueras del Salar de Uyuni” (www.evaporiticosbolivia ). Posteriormente, en Marzo 2012 por invitacio?n de CODEPANAL-La Paz, el Ing. Jose? Bustillos, Director de Investigacio?n y Desarrollo de la GNRE presento? la conferencia titulada “Avance en la Industrializacio?n de los Salares de Bolivia” sobre el trabajo del grupo CCII-REB en 4 an?os, declarando que costo? al Gobierno Boliviano $US 17 millones para desarrollar el proceso de produccio?n de carbonato de litio y cloruro de potasio. Este documento fue difundido por el Dr. Ricardo Angel Cardona (rancardo@yahoo.es) de CODEPANAL. La presentacio?n del Ing. Bustillos fue muy general, sin detalles en las operaciones unitarias utilizadas en los flujogramas de proceso para el litio y para el potasio, tampoco dio detalles te?cnicos de las leyes y recuperaciones obtenidas en ambos procesos, tal como un experto debe dar.

Analizando los datos informados por el Ing. Echazu? el an?o 2010 y la del Ing. Bustillos del an?o 2012, varios expertos bolivianos vimos que no se generaron avances sustanciales en los procesos desarrollados por el grupo CCII-REB, porque despue?s de dos an?os se informaron los mismos datos. A pesar de resultados tan pobres, el Ministerio de Minas y Metalurgia permitio? que el grupo GNRE siga trabajando sin fiscalizacio?n.

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2. Inauguracio?n de la Planta de Cloruro de Potasio en Llipi-Llipi.

 

El mes de Agosto 2012, el presidente Evo Morales inauguro? la planta semi-industrial de cloruro de

 

potasio ubicada en Llipi-Llipi, Uyuni, departamento de Potosi?, con una inversio?n de $us 18

 

millones. Esta planta cuenta con 21 piscinas de evaporacio?n para rescatar el mineral ligero, que se

 

emplea, principalmente, en la elaboracio?n de fertilizantes (La Razon, Agosto 10, 2012)

 

En esta ocasio?n, la GNRE de COMIBOL informo? que la nueva planta tiene capacidad para producir

 

200 toneladas mes de cloruro de potasio grado de fertilizante que servira? para abastecer la demanda

 

nacional y que trabajara? en la produccio?n para exportacio?n desde 2016. Por su parte, el presidente

 

Morales expreso?: “La planta semi-industrial de cloruro de potasio es el inicio del proceso de

 

industrializacio?n de los recursos evapori?ticos en Bolivia, le seguira? inmediatamente despue?s el litio,

 

esta? previsto para octubre, no importa diciembre, pero hay que acabar con carbonato de litio sera?

 

importante en la industrializacio?n". (Http://www.hidrocarburosbolivia.com/bolivia-mainmenu-

 
 

117/mineria-siderurgia/55372-luis-echazu-la-planta-de-cloruro-de-potasio-producira-200-toneladas-

 
 

al-mes.html).

 

Recordemos que en Mayo de 2011 el Banco Central de Bolivia (BCB) concedio? un cre?dito de Bs 801,05 millones a COMIBOL para el proyecto Desarrollo Integral de la Salmuera del Salar de Uyuni Planta Industrial Fase II con intereses y hasta la fecha se desembolso? Bs 246,82 millones (31%) del total contratado para proyectos de produccio?n de carbonato de litio y cloruro de potasio (http://www.bolpress.com/art.php?Cod=2012102608).

3. Alerta Temprana sobre el Fracaso del Desarrollo del Proceso de Produccio?n de Potasio.

El mes de Abril del an?o 2012 el autor de este arti?culo publico? “Ciencia, Tecnologi?a y Litio en Bolivia” donde hizo un ana?lisis te?cnico minucioso sobre el estado en que se encontraba el proyecto Potasio/Litio del Salar de Uyuni. En este arti?culo planteamos que la falta de un tratamiento adecuado por parte del gobierno nacional del asunto de industrializacio?n de los recursos evapori?ticos – tan importante para los bolivianos – se debi?a a que el plan de trabajo disen?ado por la GNRE de COMIBOL, estaba lleno de errores porque el grupo encargado del desarrollo del proceso de produccio?n de cloruro de potasio y carbonato de litio estaba conformado por personal inexperto, liderado por el Ing. Echazu?.

En el documento conclui?amos: “Financiar generosamente con millones de do?lares otorgado por el Gobierno Boliviano a un grupo novato en labores de Investigacio?n y Desarrollo (I&D) como el grupo CCII–REB, no era la mejor forma de producir los resultados tangibles y exitosos que todos espera?bamos en el proyecto Uyuni. Habri?a sido mejor que el Ministerio de Minas y Metalurgia ordene que los grupos CCII-REB de la GNRE de Comibol y Technikum–UATF, formen un solo grupo de trabajo coordinado que trabaje en Potosi?. Era importante, tambie?n, que se permita la incorporacio?n de otros cienti?ficos y tecno?logos bolivianos expertos en el rubro del procesamiento de evaporitas que viven en el pai?s y que so?lo esta?n esperando una oportunidad de poner toda su capacidad al servicio de la Patria”.

4. “La Planta no ha producido ni un Gramo de Concentrado”.

Nuestra previsio?n descrita arriba se hizo realidad, porque y pese a que se desembolso? un tercio del cre?dito de Bs 801,05 millones, el 25 de Octubre 2012 el Ing. Echazu? responsable principal de la planta de potasio, declaro? a la prensa nacional: “No estoy produciendo ni un gramo y ya estoy

 

pagando intereses al BCB por un contrato de financiamiento que se ha hecho; el Presidente ha dado un impulso a este pero es un cre?dito que tengo que pagar. No puedo firmar contratos laborales indefinidos porque no me permite la gerencia racional porque, imagi?nese, hacerme de una carga social cuando no estoy produciendo nada”. Luego, Echazu? justifico? la situacio?n diciendo: “Hemos empezado el arranque de la planta el 8 de agosto y estamos en produccio?n de ajuste: regularizando los te?rminos y para?metros para obtener un producto aceptable y ratificar eso con certificacio?n internacional”. (http://plataformaenergetica.org/content/3784).

Estas declaraciones de Echazu? dejaron ato?nitos a todos los expertos bolivianos, porque despue?s de cinco an?os de proyecto, la planta no habi?a producido ni un gramo de concentrado. Al respecto, el Dr. Zuleta, analista de la economi?a del litio manifesto?: “Todo esto es por dema?s curioso. En primer lugar, si no esta? produciendo nada, entonces ¿que? paso? con la planta de cloruro de potasio? ¿Arranco? o no arranco? o todo fue so?lo un show en el que participo? el propio Presidente del Estado Plurinacional?. Si, en efecto, la primera planta arranco?, entonces ya deberi?a haber generado actividades recurrentes que requieren el concurso de trabajadores permanentes”. (http://www.bolpress.com/art.php?Cod=2012102608).

Pero, lo que ma?s debe preocupar a los bolivianos son los resultados que se esta?n obteniendo en la Planta de potasio de Llipi-Llipi de Uyuni. Tal como demostramos a continuacio?n en un ana?lisis te?cnico realizado por el autor.

5. Ana?lisis Te?cnico de la Planta de Flotacio?n de Potasa en Llipi-Llipi.

Recientemente, el autor ha obtenido de la GNRE informacio?n te?cnica sobre las operaciones de la Planta de Potasio en Llipi-Llipi. Los datos te?cnicos de la planta son los siguientes:

Capacidad de Planta: 1.000 TM/mes de silvinita (KCl+NaCl)
Ley en Alimentacio?n a la planta: 20% KCl (corresponde a 12% K2O). Concentrado obtenido: 200 TM/mes de silvita KCl

Ley de concentrado obtenido: 76% KCl , corresponde a 48% K2O (factor de conversio?n es KCl/1,6 = K2O)

Recuperacio?n del KCl en el concentrado: 80%

???? ResumendelosResultadosenLlipi-Llipi.
Comparando los resultados de la planta de Uyuni con la planta de Saskatchewan en Canada?,

concluimos que la planta de Uyuni es ineficiente por las siguientes razones:

(a) Las piscinas de evaporacio?n que tiene la GNRE son muy lentas y demoran ma?s de un an?o en producir la silvinita alimentada a la planta de flotacio?n de KCl. Hubiera sido mejor que la GNRE utilice los conos de evaporacio?n intensiva desarrollados por el grupo Technikum– UATF, formado por la UATF de Potosi? con apoyo cienti?fico de la UT de Freiberg de Alemania, y que logran elevar de 0,5 a 12 gramos de litio por litro de salmuera concentrada, obtenie?ndose adema?s cristales con alto grado de pureza de cloruro de sodio y cloruro de potasio en solo una de?cima parte del periodo que emplea una piscina de evaporacio?n tradicional, para lograr una cosecha de salmuera concentrada (ver: http://www.plataformaenergetica.org/content/381).

3

 
 
 

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  1. (b)  Le ley de la mena en la cabeza es muy pobre en contenido de K (deberi?a ser el doble), quiere decir que no se esta? controlando bien el proceso de cristalizacio?n en las piscinas de evaporacio?n.

  2. (c)  Hay mucha pe?rdida de KCl en las colas (non-float)

  3. (d)  El radio de concentracio?n es baji?simo.

  4. (e)  El concentrado es de baja calidad y contiene mucha ganga NaCl, y no podra? ser utilizado como abono porque resultara? letal para las plantas.

  5. (f)  Se necesitara? realizar una operacio?n de limpieza (cleaner) del concentrado por medio de otra operacio?n de flotacio?n para mejorar la ley, hecho que tiene mayor costo de operacio?n.

En base a los datos que se han obtenido de la GNRE, hemos realizado un ana?lisis comparativo con los resultados que se obtienen en la Planta K+S Potash, en Saskatchewan, Canada.

???? Ana?lisisComparativoBolivia-Canada?
Los datos te?cnicos de cada planta se presentan en la tabla siguiente.

 
 
 
 

OPERACION

 
 
 
 
 
 

UYUNI (1)

 
 
 
 
 

SASKATCHEWAN (2)

 
 
 
 

OBSERV ACIONES

 
 
 
 

Alimentacio?n:

 
 
 
 
 

Capacidad de Planta

 
 
 

34 TM/di?a
silvinita (KCl+NaCl)

 
 
 

1.000 TM/di?a silvinita (KCl+NaCl)

 
 
 

Planta de Uyuni apenas tratara? 34 TM/di?a; es una miniatura.

 
 
 
 
 

Ley de la mena alimentada

 
 
 
 
 
 

20% KCl (12% K2O)

 
 
 
 
 

40% KCl (25% K2O)

 
 
 
 
 

Mena de Uyuni es muy pobre, se debe ajustar el proceso de cristalizacio?n

 
 
 
 

Taman?o de grano

 

–65# (Serie Tyler)

 

–6 + 20# (grueso) –20 + 150# (esta?ndar)

 

Mercado internacional de fertilizantes utiliza el taman?o esta?ndar, pero prefiere el grueso

 
 
 
 
 

Reactivo Colector

 
 
 

ARMEEN
(Akzo Chem. USA)

 
 
 

AROSURF MG 102 (Sherex Chem. USA)

 
 
 

Debe ser amina primaria con 22 carbones

 
 
 
 
 

Reactivo Espumante

 
 
 
 
 
 

MIBC (tradicional)

 
 
 
 
 

AROSURF MG 600 (Sherex Chem. USA)

 
 
 
 
 

Espumante-promotor es mucho mejor

 
 
 
 

Reactivo Extensor

 
 
 
 

No utilizan

 
 
 

Gulf Oil # 4

 
 
 

Uyuni no usa extensor; este reactivo ayuda a la hidrofobicidad el KCl para una flotacio?n ma?s efectiva de la silvita

 
 
 
 

Celdas

 
 
 

Convencionales cu?bicas (Tipo Comibol) con capacidad reducida

 
 
 

Cili?ndros verticales

 
 
 

Cilindro vertical tiene mayor capacidad (4X)

 

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Producto:

 
 
 
 
 
 
 
 
 

Ley del concentrado

 
 
 
 
 
 

Fino = 76% KCl (48% K2O)

 
 
 

Grueso = 96% KCl (60% K2O) Esta?ndar = 98% KCl (61% K2O)

 
 
 

Uyuni produce pobre concentrado; el mercado internacional fertilizantes exige mi?nimo 95% KCL

 
 
 
 

Recuperacio?n de KCl en concentrado

 
 
 

Fino = 80%

 
 
 

Grueso = 90% Esta?ndar = 93%

 
 
 

Uyuni tiene recuperacio?n pobre. Cambiar de amina a C22 y usar agente promotor AROSURF .

 

(1) Fuente: GNRE, Febrero 2013
(2) Fuente: US Patent No. 4.325.821 – Dr. Escalera

Como se puede ver, los resultados obtenidos hasta ahora por la gente de la GNRE en la Planta de Llipi-Llipi, no se comparan ni de cerca con los del Canada?; en resumen: el taman?o de grano, la ley de concentrado y la recuperacio?n del KCl, son muy pobres!. Esto se debe a que tienen como

alimentacio?n a la planta de flotacio?n un material (silvinita) a –65# (mallas de la Serie Tyler), quiere decir que operan con un taman?o muy fino. Esto no es bueno, porque tradicionalmente el KCl comercialmente aceptado viene en dos taman?os: esta?ndar = –20 +150# y grueso = –6 +20# ; siendo

el taman?o grueso el ma?s buscado. Otra gran diferencia es que en la alimentacio?n a flotacio?n la cabeza es de apenas 20% KCl (corresponde a 12% K2O) material muy pobre comparado con la planta canadiense que generalmente tiene una cabeza de 40% KCl que corresponde a 25% K2O; es decir el doble de lo que ocurre en Llipi-Llipi.

El producto KCL comercial de la GNRE nunca podra? competir en el mercado sudamericano, especialmente Venezuela que compra KCl del Canada? para su planta NPK en el Estado de Valencia, porque no producen los taman?os grueso y esta?ndar que normalmente requiere la industria de fertilizantes NPK en el mundo y adema?s la recuperacio?n de potasa es muy baja (95% en Canada? vs. 80% en Llipi-Llipi), entonces esta?n perdiendo mucho KCl en las colas. Esta realidad nos permite decir que la gente de la GNRE no conoce nada sobre el negocio de la potasa como fertilizante. Es evidente que se debe volver al laboratorio y realizar ma?s pruebas para mejorar todo el proceso, pero, esta vez con el asesoramiento de un experto boliviano, porque alguien tiene que informarles lo que deben hacer.

6. Comentarios Finales.

Habiendo demostrado que el desarrollo del proceso de produccio?n de potasio por el grupo GNRE no ha dado resultados positivos hasta la fecha, siendo – ma?s bien – un ejemplo sobre co?mo no debemos jugar a la I&D sin tener la experiencia adecuada en generacio?n de C&T con apoyo experto de investigadores bolivianos que han demostrado que saben hacer bien las cosas. No es conveniente seguir tolerando el trabajo del grupo de investigadores de la GNRE, porque hasta hoy sus resultados son muy pobres! y no han consultado a ningu?n experto. Recordemos las declaraciones del Ing. Echazu?: “este trabajo demoro? cuatro an?os, porque se comenzo? de cero y en los dos primeros se trabajo? en la investigacio?n del procedimiento propio a desarrollar y posteriormente se comenzo? con las tareas de construccio?n de la planta” reconociendo que queri?an “reinventar la rueda” utilizando el peor me?todo de investigacio?n que es “por prueba y error”.

El haber comenzado de cero no es va?lida como justificacio?n, porque en tareas serias de Investigacio?n y Desarrollo Tecnolo?gico nunca se comienza de cero, si no que grupo de la GNRE

liderado por Echazu y Bustillos primero debio? haber realizado una revisio?n exhaustiva de la literatura te?cnica especializada de los trabajos de otros expertos y luego planificar cuidadosamente la investigacio?n utilizando abordajes estadi?sticos para estudiar las variables del proceso, esto hubiera permitido ahorrar tiempo (2 an?os) y dinero hasta un 50% del costo gastado y hubiera dado resultados ma?s positivos e innovadores que los que ha obtenido Echazu. Los experimentos disen?ados con el abordaje estadi?stico ayudan a los investigadores a aumentar la eficiencia de la investigacio?n (Cap. 9 del libro: “Te?cnicas de I&D en Ciencias y Tecnologi?a”, Edicio?n 2002, autor: Saul J. Escalera).

Otro error de Echazu y Bustillos fue pensar que sus resultados de investigacio?n sobre el litio y del potasio de Uyuni tienen que ser aprobados por los ministros de Mineri?a, de Desarrollo Productivo y los ejecutivos de COMIBOL, cuando es pra?ctica universal que todo hallazgo cienti?fico y/o tecnolo?gico es examinado cri?ticamente por expertos en el campo que se investiga. Es que la ciencia no es un asunto de multitudes ni de autoridades poli?ticas, porque un descubrimiento cienti?fico no se decide por el voto popular, sino que su aceptacio?n se da por el consenso entre los expertos de un a?rea del saber, es decir, los capaces de examinar cri?ticamente y de aceptarlo o rechazarlo por razones u?nica y exclusivamente cienti?ficas, y para esto es absolutamente necesario que cualquier hallazgo cienti?fico y/o tecnolo?gico se publique con datos fidedignos que sean reproducibles dentro del llamado “grado racional de confiabilidad”. Era importante que se invite a te?cnicos expertos en la industrializacio?n de evaporitas que existen en el pai?s para que los resultados del grupo sean examinados y hallados confiables, para su posterior aplicacio?n, antes de ser aceptado como innovador y merecer una patente.

Lo que ma?s debe preocuparnos es que ya se han gastado millones de do?lares en todo el proyecto, sin resultados positivos. Hubiera sido ma?s barato seleccionar a 5 ingenieros metalu?rgicos: 2 seniors y 3 juniors y enviarles a Regina, Provincia de Saskatchewan en Canada?, para que realicen pasanti?as de 6 meses en la K+S Potash of Canada, que es la mayor productora de potasa en el mundo con tecnologi?a de punta.

Finalmente, es necesario y urgente que el Gobierno Boliviano encargue al Ministerio de Minas y Metalurgia y a la COMIBOL contrate a expertos bolivianos en el rubro del procesamiento de evaporitas, para realizar una auditori?a te?cnica sobre el trabajo realizado por el grupo GNRE, para que se garantice la viabilidad te?cnica, econo?mica y financiera de la planta de potasio utilizando tecnologi?a canadiense que es la ma?s so?lida y eficiente y que la planta de Llipi-Llipi produzca potasa de calidad para la agroindustria boliviana.

(*) El Dr. Escalera es Ph.D. en Ingenieri?a de USA. Fue Investigador Senior de la Sherex Chemical Co, USA, donde obtuvo la Patente: US PATENT No. 4.325.821 en base a sus investigaciones sobre evaporitas del Canada?. Actualmente, es consultor en Procesos Industriales con sede en CBBA.

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